Las mujeres del viejo oeste



Antes de que alguien escuchara la palabra "vaquera", hubo mujeres que se aventuraron al oeste. La mayoría viajaba con sus familias en vagones cubiertos a partir de la década de 1840. Se mudaron de las concurridas ciudades del este para establecerse en estados del oeste como Kansas, Nebraska, Colorado, Wyoming, Montana, Nuevo México, Arizona y Utah. Con el tiempo, algunos vagones llegaron incluso más lejos, a California, Oregón, Idaho y Washington.


Después de la Guerra Civil, cada vez más personas buscaron nuevas vidas en Occidente. Durante casi treinta años, desde la década de 1840 hasta finales de la de 1860, tuvo lugar la migración más grande en la historia del país. La Ley de Homestead de 1860 ordenó que los hombres y las mujeres pudieran reclamar 160 acres en el oeste siempre que tuvieran veintiún años y no estuvieran casados.


Aunque los hombres superaban con creces a las mujeres en los primeros años, en 1870 había 172.000 mujeres mayores de veinte años en el oeste, en comparación con 385.000 hombres.


Mientras que en el este la mayoría de las mujeres vivían dentro de las reglas tradicionales de la sociedad, las mujeres pioneras tuvieron que adaptarse para sobrevivir a las duras circunstancias de su viaje y su nuevo entorno. Muchos comenzaron a asumir tareas que antes solo realizaban los hombres. Las esposas, viudas, madres e hijas de granjas y ranchos estaban ayudando a asentar las llanuras occidentales.


Algunas de estas mujeres campesinas dominaron las habilidades de montar a caballo, atar ganado y otros animales, y disparar un arma cuando era necesario. La pionera Nannie Alderson, que se estableció en Montana, creía que "el nuevo país ofrecía mayor libertad personal que el anterior".


Una nueva libertad para las mujeres que surgió de la forma de vida pionera implicó un cambio de vestuario. En aquellos días, las mujeres rara vez usaban pantalones y, cuando montaban a caballo, se sentaban de lado. Sus faldas les impedían montar como hombres y, en cualquier caso, no se consideraba "femenino" hacerlo.


Una de las pioneras observó el atuendo y el estilo de conducción habituales mientras viajaba a Occidente: "Las sillas de montar deben desecharse, las mujeres deben usar vestidos de caza, pantalones sueltos, sombreros y zapatos de hombre, y andar en caballo como los hombres", escribió. El trabajo de asentar la nueva frontera estaba llevando a muchas mujeres a abandonar (o al menos parte del tiempo) el modo de vestir tradicional y restrictivo.




La mujer ranchera y fotoperiodista Evelyn Cameron escribió sobre su transición a la vida de buckaroo en Montana y Wyoming en la década de 1880. “Desde hace unos veinte años, ha habido vaqueras en los ranchos occidentales que son las contrapartes femeninas de los vaqueros, montando en sillas de montar similares, en caballos similares, con tareas similares, que, de hecho, realizan de manera eficiente.


La abolición de la silla de montar fue, naturalmente, el primer paso hacia la creación de la vaquera... Con una falda dividida, me pareció una operación simple montar en una silla de montar. ¡Tan grande al principio era el prejuicio contra cualquier prenda dividida en Montana que se me advirtió que me abstenga de conducir por las calles de Miles City para que no me arresten!